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Acordei em uma cama alugada gritando para o amanhecer crescente. Era de manhã novamente. Eu me sentei e esfreguei meu rosto, tentando afastar as memórias que invadiram a minha noite. Nenhuma tal sorte. Assim como os outros, essa lembrança estava aqui para ficar.

Maddie era uma assassina, uma serial killer florescente de 14 anos de idade. Eu não tinha todos os fatos à minha frente ainda, mas até onde eu sabia ela estava me preparando para o mesmo. Seu plano falhou, felizmente. Eu ainda não sabia o que aconteceu com ela depois daquela noite, ou porque eu não me lembrava de nada disso até retornar à cidade onde tudo aconteceu. Eu me sinto doente. Minha mente era uma confusão de imagens terríveis e perguntas sem resposta.

Eventualmente eu tropecei pelas escadas e fui para a cozinha para fazer um bule de café que eu particularmente não queria beber. Meu dia teve que começar eventualmente, e era algo para fazer. Eu medi a água, coloquei a terra no filtro e liguei a máquina. Um procedimento simples que fez pouco para tirar minha mente das coisas.

Enquanto eu esperava o café para preparar, sentei-me na ilha da cozinha olhando para a metade da distância em uma espécie de torpor. O que eu deveria fazer? Devo denunciá-lo à polícia? Como eu poderia explicar o que eu não entendi completamente? Eu deveria sair?

Essa foi uma opção atraente, exceto que o trabalho que me trouxe até aqui estava incompleto e eu não lidava muito bem com esse tipo de falha. Era para ser uma tarefa simples e descomplicada com um generoso pagamento no final. Ainda assim, eu provavelmente tive fotos de referência suficientes para terminar o trabalho em casa. Provavelmente. Eu não tinha tanta certeza de que poderia ficar de olho em outro celeiro no futuro previsível.

Enquanto a máquina de café gorgolejava, as teias de aranha lentamente desapareceram do meu cérebro e, pela primeira vez, percebi que algo não parecia certo na casa. A atmosfera havia mudado e, por nenhuma razão que eu pudesse identificar, comecei a sentir medo. Não sozinho. Eu não sabia dizer por quê.

Agarrando uma faca da porta da cozinha que eu não estava preparada para usar, patrulhei o térreo para qualquer coisa que parecesse errada. Ambas as portas estavam trancadas e não consegui detectar nenhum sinal de entrada forçada. As janelas também estavam trancadas, e nenhuma delas estava quebrada. Nada faltava, não vi pegadas enlameadas ou impressões de mãos ensangüentadas. Nada sinistro em tudo para relatar. Foi estranho.

Decidi que estava me sentindo paranóico em uma noite de pesadelos e voltei para a cozinha para tomar meu café e um pãozinho. Foi quando eu vi. Lá, no balcão, um jornal. Eu mantive muitos deles ao redor para leitura leve e usar como pano de cair, mas claro que esses eram todos novos. O jornal que ficava no balcão estava amarelo com a idade, praticamente antigo. Eu olhei ao redor, fazendo uma careta. Alguém deixou aqui, mas por quê?

Tendo mais uma vez esquecido meu café, peguei o papel e procurei pelos segredos que ele continha. Era um jornal local, The Belleville Republican. A data era 25 de outubro de 1992. Esse foi o ano em que completei cinco anos. Nós teríamos nos afastado até lá, mas apenas por pouco.

Eu não precisei procurar por muito tempo para encontrar o que estava procurando, era a manchete do banner. Ele dizia o seguinte:

O Ghoul de Belleville foi pego!

Abaixo havia uma foto de vários policiais mal-humorados tirando um homem imundo e desnorteado de uma casa de fazenda. Eu olhei para o homem por vários minutos, mas ele não evocou lembranças justas ou ruins. Um completo estranho. Ainda assim, a conexão parecia óbvia. Eu li o artigo em anexo.

BELLEVILLE – Ontem à noite, às 19h14, a polícia prendeu Eric James Gunderson, um abandonado. Gunderson foi apontado como suspeito em conexão com o assassinato de três garotos de cinco a oito anos. A cidade foi abalada até o fim na quinta-feira passada, depois que uma busca minuciosa na cidade de Belleville e na zona rural ao redor resultou na descoberta de cães de polícia, finalmente localizando o corpo dos três jovens. Todos os três foram enterrados em túmulos rasos no chão de terra de um celeiro abandonado perto da Country Road 3356. Adicionando ao horror e à tragédia estava a notícia de que todos os três corpos mostravam evidências de terem sido parcialmente consumidos post-mortem. Todos os três corpos também mostraram evidências de tortura antes de finalmente sucumbirem aos ferimentos. O chamado Ghoul de Belleville aparentemente atraiu as três crianças para o local, pois as próprias armas do crime pareciam improvisadas de implementos agrícolas prontamente disponíveis. Um grito público vocal rapidamente seguido por pais preocupados e cidadãos indignados de Belleville e as cidades circunvizinhas, exigindo que a polícia encontrasse e prendesse este assassino diabólico antes que ele pudesse matar novamente. Um toque de recolher foi instalado apressadamente e durante a semana passada a visão familiar de crianças brincando nas ruas e florestas parecia ser uma coisa do passado. Felizmente, uma denúncia anônima levou a polícia a uma casa abandonada perto do local dos assassinatos, onde Gunderson aparentemente estivera agachado por um período desconhecido de tempo. Encontrado em seus efeitos estava um par de roupas íntimas identificadas como pertencentes a uma das crianças mortas. Sob interrogatório, Gunderson negou qualquer conhecimento prévio dos assassinatos e não podia explicar sua posse da roupa. Ho No entanto, uma verificação de antecedentes sobre Gunderson revelou, entre muitas acusações de vadiagem e intoxicação pública, uma acusação de abuso infantil de quinze anos antes. A vítima era seu próprio filho, agora distante e morando com sua mãe em Tuscon, AZ. A Polícia de Belleville emitiu a seguinte declaração: (C

Abri o papel para encontrar o resto do artigo, mas isso se revelou desnecessário. A mensagem real, a que eu deveria encontrar, caiu do papel e caiu no chão. Eu peguei do azulejo e encontrei endereçado simplesmente a Johnny . Eu desdobrei e li a mensagem dentro.

Caro Johnny

Ei garoto. É bom ver você de novo, mesmo que você ainda não tenha me visto. Ele Ele. Senti sua falta todos esses anos e queria que soubesse que não te culpo pelo que aconteceu. Vamos começar de novo. “O Ghoul de Belleville!” Apelido muito legal, né? Eu não tenho um nos dias de hoje, apelidos são para os descuidados e eu me mudo muito para isso. Mas eu tenho guardado o meu irmãozinho e quando descobri que você estava voltando para Belleville, eu sabia que tinha que voltar também. Você se lembra de tudo ainda? Eu sei o quão incansavelmente mamãe, papai e seu psiquiatra trabalharam para me apagar da sua memória. Foda-se eles! Eu acho que é hora de uma reunião do antigo clube, não é? Você ainda não foi devidamente iniciado ainda, e que tipo de exemplo é esse para um vice-presidente definir? Venha até o clube, sempre que estiver pronto. Ah, e garoto? Não tenha idéias engraçadas sobre trazer companhia. Eu odiaria que este tivesse que morrer sem você.

Amor, Maddie (sua amiga imaginária! Haha)

Deixei a nota cair no chão aos meus pés e fiquei sentada ali por um longo tempo, imaginando o que deveria fazer. Eu não tinha nenhuma dúvida de que alguém como Maddie encontraria uma maneira de me fazer sofrer por seus crimes, mesmo com essa nota que era essencialmente uma confissão assinada. Maddie tinha sido praticamente apagada da história, vivendo fora da grade por décadas. Meus pais, malditos, ajudaram-na junto com sua história revisionista. Ela era o proverbial homem armado.

Até onde as pessoas da cidade sabiam, eu era o único esquisito que vagava pelo sertão e passava muito tempo em celeiros. Quaisquer crimes que ela cometeu poderiam ser cometidos em mim com a mesma facilidade com que seus primeiros assassinatos foram cometidos contra o pobre Gunderson. Eu pisei em seu laço sem sequer saber disso. Ela não precisou me dizer que “esse aqui” era outra criança, minha iniciação ao tirar a vida da pobre criança.

Se eu ignorasse seu bilhete, ela me encontraria e provavelmente prejudicaria outras pessoas no processo. Se eu fosse com a polícia, ela mataria o menino e desapareceria. Tanto quanto os policiais saberiam, eu os levaria à minha própria confissão assinada.

Eu não tinha nenhuma ilusão de que, se me encontrasse com ela, poderia argumentar com ela. O bilhete dela fazia parecer que ela estava muito ocupada ao longo dos anos, e nada que eu pudesse dizer a ela poderia convencê-la a se entregar às autoridades. Eu tive que pará-la de alguma forma, mas pela minha vida eu não tinha ideia de como eu iria fazer isso.

Era a tarde antes de reunir o testamento para encará-la. No balcão da cozinha, deixei o bilhete de Maddie, o jornal desgastado e uma nota minha. Nele, eu expliquei tudo o melhor que pude no que eu considerei como o evento muito provável da minha própria morte. Eu só podia esperar que fosse o suficiente para as autoridades a encontrarem e capturá-la antes que ela pudesse matar novamente.

Eu vim desarmado, sem sequer uma faca de cozinha para me proteger. Senti-me nua sem isso, mas sabia em meu coração que as probabilidades da criança eram melhores se viesse a Maddie sem agressão. Ela tinha muito mais experiência com armas mortais em qualquer caso, eu estava irremediavelmente superado.

A localização precisa da nossa “casa do clube” ainda me iludiu, mas minha extensa exploração do campo ajudou-me um pouco, juntamente com a pista da estrada do país dada pelo artigo do jornal. Com a ajuda de imagens de satélite fornecidas pela internet, consegui reduzir a localização do celeiro a alguns candidatos fortes. Eu só esperava encontrar o caminho certo antes que ela ficasse impaciente.

Mesmo com todo o meu trabalho de detetive assumidamente sem brilho, a busca foi lenta. O primeiro celeiro que eu tentei tinha queimado no chão em algum momento no período entre a fotografia de satélite e agora. Apenas algumas poucas madeiras queimadas permaneceram. Eu perdi a melhor parte de uma hora caminhando para o local, e cada momento assinalado por senti um momento mais perto da desgraça.

Corri de volta para o carro e dirigi para o próximo local o mais rápido que ousei. Ocasionalmente passei motoristas, agricultores e outros moradores locais que provavelmente reconheceram o meu veículo. Certamente a criança estava perdida agora, e eu não podia me dar ao luxo de atrair atenção para mim mesma. Eu olhei para o meu relógio e xinguei. Se eu não a encontrasse logo, seria forçada a encará-la depois de escurecer.

A idéia do crescente desejo de Maddie nunca estava longe da minha mente. Por quanto tempo uma criatura como ela poderia conter seus impulsos assassinos? Seus impulsos canibais? Eu não fazia ideia. Eu só podia esperar que o que ela quisesse de mim fosse o suficiente para segurar a mão dela.

O segundo celeiro ainda estava de pé, mas eu sabia que era um beco sem saída também. Isso não provocou nenhum sentimento de mim, nenhuma recordação terrível. Eu verifiquei dentro para ter certeza, e achei vazio, exceto por alguns pássaros aninhados nas vigas. Eles gritaram e fugiram, deixando para trás uma suave nevasca de penas descartadas. Mais tempo desperdiçado.

De alguma forma eu sabia que o terceiro candidato seria o meu destino final. Eu soube assim que saí do carro e entrei na mata além da estrada. O caminho ainda estava lá, como Maddie sabia que eu iria encontrá-lo. Ela amarrou um farrapo de pano ao redor de um galho de árvore todos aqueles anos atrás, e embora certamente estivesse apodrecendo no espaço de décadas, outro tomou seu lugar. A trilha estava coberta, mas eu ainda podia ver o fantasma dela. As madeiras pareciam impossivelmente escuras sob a luz fraca. Eu entrei, a lanterna na mão.

Enquanto eu me arrastava pelo mato, flashes de lembranças voltaram para mim. Eu me lembrei do tempo inocente quando eu não tinha uma noção do lado mais sombrio de Maddie. Eu me lembrei do meu primeiro e maior amigo, a pessoa que eu idolatrava. A pessoa que sempre teve tempo para o irmãozinho. A pessoa que sempre me mostrou bondade, ensinou-me a ler e incentivou meus primeiros esforços criativos. Ela estava lá para mim de maneiras que meus pais nunca combinaram.

Lembrei-me da formação do clube, um lugar só para nós, onde ela prometeu me ensinar todos os segredos que as crianças mais velhas conheciam e que os adultos proibiam. Tudo isso sob o pretexto de guiar meu caminho para um futuro brilhante e um sucesso incontável. Fiz tudo o que ela pediu, desejando apenas vê-la sorrir. Aquele sorriso estranho que eu amava tão bem. Eu fiz o que ela pediu, mesmo quando me assustou.

Logo sua tutela começou a ficar estranha e terrível. Embora meu amor por ela ardesse tão intensamente como sempre, comecei a temê-la também. Comecei a temer as lições dela e a temer o que eu entendia a vida adulta para representar. Quando finalmente falhei no teste, vi um lado dela antes insuspeitado. Eu vi sua raiva. Eu a vi agarrar a cabeça de um cordeiro berrante e soltá-lo com um rugido terrível. A próxima vez que eu obedeci. O gato. A rocha. Quão perto cheguei no final para me tornar como ela?

Liguei a lanterna, a luz falhando o suficiente para dificultar o progresso através das árvores e do mato. Senti os olhos em mim de todos os lados e disse a mim mesmo que isso era apenas paranoia. Cada passo foi um ato de vontade. Em algum lugar lá fora, na escuridão crescente, eu podia sentir o celeiro, nosso clube. Eu podia sentir sua força. Foi por pouco.

Por fim, pude ver a forma do que aparecia na floresta desbastada. No alto do palheiro achei que podia ver um brilho fraco. Era isso. Eu não podia voltar atrás, não me atrevi. De alguma forma eu sabia que ela sabia que eu tinha chegado. Eu entrei na clareira, no curral. A porta ficou aberta, convidativa.

A memória muscular me guiou através das voltas e reviravoltas da decadência. Eu ignorei os caminhos de becos sem saída e ziguezagues criados pelo descuido daqueles que os deixaram e os criados pela própria Maddie quando ela era pouco mais que uma criança. Desta vez foi muito mais fácil do que no meu último e terrível sonho. O pânico daquela noite foi substituído por uma estranha calma, e eu tinha minha lanterna para me guiar para longe dos dentes e das armadilhas.

“Johnny!” Uma voz chamou da escuridão.

Eu congelei, meu coração batendo e arrepios de medo subindo e descendo pela minha carne. Era ela, era Maddie.

“Estou tão feliz por você ter feito isso, eu estava começando a me preocupar que você não viria! Você se lembra de tudo ainda? Bem, não importa, eu vou te ajudar a preencher os espaços em branco quando você chegar aqui! Temos muito tempo para conversar.

Eu não respondi, não pude. Depois de um tempo, forcei-me a avançar novamente. O feixe da lanterna criou sombras grotescas da estranha máquina. Caretas macabras saltaram e se lançaram para cima de mim, garras de navalha rasparam meu rosto e eu quase pude ouvir o riso cruel desses fantasmas. Eu tentei ignorá-los. O verdadeiro monstro estava à frente. Eu estava perto.

“Eu senti tanto a sua falta, Johnny!” Ela chamou.

Eu quase podia acreditar no tom amável dela. Um fantasma do amor que eu senti uma vez por ela brotou de algum lugar no fundo. Eu ainda não ousava acreditar que poderia chegar até ela. Não muito mais longe agora.

“Tem sido tão solitário todos esses anos, mas eu nunca parei de pensar em você. Você é meu melhor amigo, Johnny. Eu quero compartilhar tudo com você. Ainda podemos!

Virei outra esquina, paredes feitas de fardos de arame farpado. Uma imagem cresceu na minha cabeça do castelo da Bela Adormecida, e do terrível arbusto espinhoso que surgiu em torno dela. Outra das histórias de Maddie. Eu sempre a imaginei como a princesa, aprisionada em sua mente tanto quanto o castelo magicamente fortificado. A ideia de que eu era seu príncipe deu conotações desagradáveis em minha mente adulta.

Através do caminho estreito nos espinhos, vi a escada até o palheiro. A entrada do castelo. Neste conto de fadas, era a bruxa malvada que esperava lá em cima. Além da escada, ficava o raro trecho aberto de chão de terra, onde eram feitos sacrifícios e pequenos corpos eram enterrados. Subi a escada para o meu destino de espera.

Sua mão agarrou a minha enquanto eu tateava a plataforma de madeira do palheiro. Eu ofeguei e quase caí para a bagunça abaixo. Em vez disso, ela me levou a um terreno relativamente sólido. Foi quase um milagre a madeira não ter apodrecido. Eu ainda não confiava mais do que a minha atual empresa. Eu me mexi o mais longe dela que o espaço limitado permitiria.

Enquanto meu coração acelerava com uma lentidão excruciante, percebi que estávamos sozinhos no sótão. Não havia criança. Maddie, permitindo-me o meu espaço, assentiu simpaticamente do lado oposto. Uma lanterna elétrica brilhava vagamente ao lado dela, iluminando seu acampamento improvisado. Um saco de dormir e um estoque de comida enlatada que eu reconheci como tendo vindo da minha própria despensa.

“O garoto?” Eu perguntei, capaz de falar finalmente.

Maddie sorriu. “É só você e eu, irmãozinho. Me desculpe, eu não queria enganar você como todos os outros. Eu só queria ter certeza de que teríamos esse tempo sozinhos, e eu não poderia ter a polícia nos interrompendo. Você entende, não é?

“O que você quer?” Eu perguntei.

“Eu te disse, garoto”, ela respondeu: “Eu só quero falar sobre os velhos tempos. Eu realmente não ia te machucar naquela noite, verdadeiramente. Eu nunca quis te machucar, e eu entendi que você ainda não estava pronta. Era como o cordeiro, lembra? Você estava com medo então, mas logo você estava pronto para isso. Eu estava tão orgulhosa de você quando você esmagou o crânio daquele gato. Eu poderia dizer que você amava. O poder! Mas não é nada comparado a uma vida humana. Deus!”

“Eu não fiz!” Eu chorei, “eu não amava isso. Foi revoltante! Eu gostaria de nunca ter feito isso, eu gostaria de ter esquecido para sempre.

“Você adorou.” Maddie disse, enfaticamente. “Eu acho que você sabe disso também. Eu vi sua pintura, vi o olhar em seu rosto. Você colocou lá, era como aquela noite. Foi lindo, Johnny. Eu sempre soube que você tinha talento. É um presente, um presente de Deus, e isso é o mesmo, realmente é! Se eu tivesse um pouco mais de tempo com você, poderia ter ensinado a entender que destruir é tão bonito, tão alegre quanto criar! ”

“Não …” Eu gemi, mas algo dentro de mim podia ver a verdade em suas palavras. Eu podia lembrar daquela terrível e terrível alegria. Por mais repugnante que fosse, tão indescritível, alguma faísca brilhou em um espaço que minha mente acordada trancou. Mas eu não era como ela! Então, e se eu sentisse antecipação contra o medo quando levamos aquele menino para o clube? No final, afastei-me da destruição, neguei seus ensinamentos. Eu fugi e abracei a criação.

“Eu sei, garoto.” Ela sorriu: “Era cedo demais. Eu fui descuidado, como eu disse. Um pouco de restrição teria feito toda a diferença, mas a sua irmã mais velha ainda não tinha aprendido a controlá-la … insiste. É por isso que eu não culpo você.

“Por contar tudo a eles?”, Perguntei: “Por contar à mamãe sobre os animais e o menino? O clube?

“Mamãe já sabia”, Maddie me disse. “Ou pelo menos ela suspeitava. Ela suspeitava de mim, pelo menos. Não sei bem como exatamente. As mães têm um jeito sobre elas, então eu sou dada a entender. Ela sabia, você entende? Ela sabia, e ela olhou para o outro lado. Permissão tácita, tanto quanto eu estava preocupado. Não que eu desse a mínima para o que ela ou o pai pensavam. Eles com certeza nunca se importaram com o que eu fiz. Não depois que você nasceu. Eu não te culpo por isso também. Só estou dizendo, nenhum dos dois lidaria com um problema, eles estavam contentes em ignorá-lo até que ele ficasse fora de controle. Ou fugir disso, deixando tudo sozinho.

“O que aconteceu depois daquela noite? Depois que eu disse a eles? ”Eu perguntei. De repente, lembrei-me de estar em um corredor escuro e ouvir uma briga brutal entre os três. “Você voltou.”

“Sim, está certo. Eu tive que dizer a eles que eu forcei você a fazer todas essas coisas, eu não poderia deixar você cair. Eu tentei explicar porque eu fiz as coisas que eu fiz, eu esperava que eles pudessem entender. Eles não podiam ou não quiseram. Inferno, eu acho que dificilmente entendi porque eu fiz isso, apenas que foi bom fazer. Como nada mais, não sexo, não drogas. Nada comparado. Eu nunca me senti vivo, ou então eu senti que nada mais no mundo era real. Nada comparado ao sentimento que tive quando tirei uma vida, quando provei a carne. Deus!”

“O que eles disseram?” Eu perguntei: “O que eles fizeram?”

“O que eles fizeram?” Ela repetiu, “Eles gritaram, eles gritaram, rangeram os dentes e se queixaram da própria pobre sorte deles. Eles me disseram que eu estava doente, que eu precisava de ajuda. Eles queriam que eu parasse. Eu preferia morrer. Parar é morrer. Eu não pude. Irã. Eles não tentaram me impedir. Eles ligaram para a polícia e me denunciaram uma fuga. Quando tempo suficiente passou e eu não voltei por eles, fui declarado morto. Eles te levaram embora assim que puderam.

“Certamente haveria um registro de sua morte, certo?”, Perguntei, perplexa, “eu deveria ter encontrado online”.

“Oh isso é fácil. Provavelmente há um registro em algum lugar, não importa o quanto eu tentei cobrir meus rastros e não importa o quanto nossos pais tentaram esconder a verdade. É por isso que eles mudaram seu nome. Seu também.”

“Claro”, eu murmurei. Era tão simples, eu deveria ter pensado nisso.

“O resto”, ela me disse, “até onde sei, é simples programação. Você era tão jovem, tão flexível. Eu não conheço as particularidades disso, é claro, mas eles tem um psiquiatra para encher sua cabeça com besteira e … e fodidamente fez você pensar que eu nunca existi e que todos aqueles momentos que tivemos juntos não passavam de pesadelos e devaneios ! Eles realmente fizeram um número em você, irmãozinho. Deus, eu gostaria de tê-los matado também. Eu ainda posso, sei onde eles estão.

Eu estava estupefato, mas tudo fazia sentido. Mesmo recentemente, algumas semanas atrás, minha mãe ainda estava à altura desses truques. Ainda fazendo vista grossa. Eu poderia odiá-la por isso, mas eu ainda não queria que ela morresse.

“Maddie, talvez mamãe e papai não fossem os melhores pais, mas você não pode matá-los! Por favor, por favor, você tem que parar! Você não tem direito!”

Maddie apenas olhou de volta para mim, olhos frios e boca fixa. Meu estômago caiu alguns andares e meu cérebro pulsou com estática, o início do pânico. Eu conhecia esse olhar de anos atrás. Desde o primeiro teste. O cordeiro. A raiva estava chegando.

“NÃO DIREITO ?!” Ela gritou, os tendões em seu pescoço em pé em relevo. Pela primeira vez notei a ondulação do músculo sob sua pele, como um lutador de artes marciais mistas. Ela deve ter passado anos treinando seu corpo em uma máquina tão poderosa e impressionante quanto os cascos que enferrujavam abaixo de nós. Ela avançou em mim e eu tentei encolher de volta na parede. De repente, gostaria de ter trazido uma arma.

“Não à direita !? Quem decide o que é certo, irmão? Era certo para aqueles bastardos virar as costas para mim, para te levar embora e encher sua cabeça com mentiras? Eu sou o único que te disse a verdade, e você pega o LADO !?

Ela rugiu e pulou em mim. De alguma forma eu rolei no tempo. As antigas tábuas rangeram ameaçadoramente com o impacto dela. A janela se abriu nas minhas costas, uma parede curta a única coisa que me separava de sair para o ar livre.

“Pare! Maddie, por favor! ”Eu implorei,“ Pare, vamos falar sobre isso! ”

“Tarde demais, garoto.” Ela disse, seguindo em minha direção. Mais uma vez tentei me afastar, mas não havia para onde ir. “Eu queria conversar, mas você se virou para mim! Assim como os outros, seu filho da puta!

Em um movimento fluido ela saltou para mim novamente, puxando uma faca de uma bainha em seu quadril. Eu não fui rápida o suficiente desta vez, a lâmina tirou sangue do meu braço esquerdo, queimando a dor. A faca ensanguentada brilhava ao luar. O impacto sacudiu as tábuas apodrecidas novamente, e eles se sentiram terrivelmente próximos ao colapso. Eu me afastei, mas ela estava pronta.

Implorei a ela de novo e de novo para parar, mas a visão do meu sangue só intensificou sua fúria. Ela bateu a lâmina para frente e para trás enquanto eu recuava e contornava desesperadamente e com sucesso limitado. Eu estava sangrando agora de várias feridas no meu peito e braços. Alguns eram rasos, alguns se sentiam terrivelmente profundos. Eu ia morrer.

Finalmente enjoada de seu jogo de gato e rato, Maddie investiu contra mim e me derrubou no chão. Ela ergueu a faca sangrenta para dar um golpe mortal quando as tábuas do assoalho finalmente cederam.

Parecia que caímos para sempre.

Eu caí no meu braço e senti-o estalar, e eu gritei com uma dor nunca antes suspeitada. Em algum lugar através desta neblina agonizante eu pude ouvir Maddie gritar também. Eu olhei e a vi sangrando de suas próprias feridas. Pregos e cacos de madeira perfuraram seu lado onde ela pousou. Nenhuma ferida mortal, mas como gestalt era mais do que suficiente para mantê-la ocupada por um minuto.

Eu cerrei meus dentes e me preparei para me mover. Escapar. Eu meio que rastejei, meio cambaleando em direção ao bosque de arbustos que sangrava em mil lugares. Eu segurei meu braço quebrado com o ainda inteiro, e concentrei toda a minha energia em não desmaiar. Um passo. Outro. Outro.

Uma mão agarrou meu pé e um banshee gritou de algum lugar atrás de mim. Eu caí no chão tentando e não protegendo meu braço. A escuridão se acumulou ao redor da minha visão, eu ia morrer.

“Nuh-uh, garoto. Nós não terminamos aqui ainda. O Minotauro rosnou. Seus olhos brilhavam à luz fraca da lanterna, que caiu em algum lugar próximo. Algo mais brilhou. Eu não tinha certeza do que, a escuridão estava se aglomerando demais. Foi por pouco. Eu alcancei. Ela se arrastou até meu corpo de bruços. Meu braço cantou uma animada sinfonia de indignação.

A Bruxa Malvada estava em cima de mim, montada em meus lados. Ela olhou nos meus olhos, mas eu não vi vida lá. Apenas morte. Ela mostrou os dentes para mim. Eles pareciam terrivelmente afiados. Meu pescoço estava terrivelmente exposto. Minha mão encontrou a coisa brilhante que procurava. Eu balancei a coisa brilhante em Maddie com toda a minha força restante. Havia mais do que eu pensava.

O Maddie Thing gritou novamente e arranhou seu pescoço. Algo havia brotado ali, saindo da base onde o pescoço encontrava o ombro. Ela saiu de cima de mim, ainda gritando. Na penumbra eu podia ver que a coisa brilhante era sua faca. De alguma forma eu encontrei a força para subir e rastejar para ela. Seus gritos pararam quando cheguei a ela.

Eu olhei para minha irmã, seu rosto ficando em paz. A raiva finalmente diminuíra. Ela olhou para mim e sorriu, com lágrimas nos olhos. Eu adorei quando ela sorriu para mim. De alguma forma eu esqueci da dor, esqueci de morrer. Eu queria dizer-lhe algo, mas não sabia o que era.

Ela também tinha algo para me contar e sabia o que era. Ela disse: “Oh garoto. Eu sou seu primeiro?

Então Maddie morreu.

Não me lembro muito do resto daquela noite. De alguma forma eu consegui ligar para o 911, e de alguma forma consegui direcioná-los para aquele celeiro remoto. Talvez eles tenham rastreado meu celular, eu não sei. Tudo o que posso dizer com certeza é que acabei acordando em um hospital.

A polícia teve o ataque previsível de perguntas para mim, embora tenham sido gentis o suficiente para esperar até que eu estivesse lúcido o suficiente para respondê-las. Respondi às perguntas da forma mais honesta possível, inclusive admitindo que matei minha irmã. Eles pareciam aceitar o meu argumento de defesa pessoal, embora eu suponha que não tenha certeza até que seja julgado.

Eu ouvi de Lisa antes de ouvir da mãe ou do pai. Ela me ligou no hospital com seu próprio ataque de perguntas. Felizmente, como de costume, ela não exigia respostas para a maioria deles. Depois de determinar que eu iria sobreviver aos meus ferimentos, estava de volta aos negócios para ela. Ela me garantiu que ela iria lidar com os benfeitores, no entanto, decidi avançar com o projeto.

Mamãe e papai eventualmente ligaram, mas eu não consegui responder a nenhum deles. Eu não estava pronta para a conversa que tínhamos vindo.

Quando finalmente tive tempo de pensar em tudo o que havia acontecido, a história que começara quando eu tinha apenas quatro anos de idade, fiquei sem saber como me sentir. Ela era um monstro. Um psicopata, um assassino e um canibal. Ela tentou me fazer gostar de si mesma. Ela era minha irmã. Eu amava ela. Eu queria ser como ela.

Eu não sei o que o futuro reserva para mim, mas meu passado é mais claro do que nunca.

Lembro-me de tudo.

Eu lembro de Maddie.