Leia a parte um aqui


Acordei me sentindo sujo dos sonhos da noite anterior e comecei a tomar um longo banho quente imediatamente depois de levantar. Esse acordo, esse voto de sigilo que Maddie me fez levar com ela, tinha um tom horripilante, embora os detalhes do que estávamos escondendo me escapassem. Suponho que tivesse minhas suposições, mas não ousei articulá-las.

Havia algo mais que ela disse, algo que eu tinha assumido o tempo todo, embora eu não ousasse articular essa idéia também: era o jeito que Maddie dizia “mamãe e papai”. Não “ sua mãe e seu pai” em palavras ou tom. Tanto quanto eu estava preocupado, isso resolvido.

Maddie era minha irmã. Eu não era filho único, eu tinha uma irmã.

No momento, parei de esfregar meu braço, como fazia continuamente, quando esses pensamentos passaram pela minha mente. Minha pele estava ficando vermelha e brilhante. Larguei a bucha no chão de ladrilhos.

Eu tinha uma irmã de quem não tinha memória até alguns dias atrás. Eu tinha uma irmã que eu amava muito quando era criança, que tinha um interesse muito especial em mim. Eu tinha uma irmã que não via há décadas. Eu tinha uma irmã, minha mãe e, presumivelmente, meu pai renegou e negou.

Por quê? Pelo amor de Deus, o que estava acontecendo aqui? Como eu esqueci ela tão completamente? Essas perguntas giravam em minha mente, juntamente com aquelas que me incomodavam demais, até mesmo dentro da minha cabeça, um turbilhão de confusão, medo e vergonha sem uma fonte definida. O inferno de tudo era isso: como eu poderia ter certeza de que essas memórias eram reais?

Então pensei nisso: poderia ter certeza de que essas lembranças eram reais, ou pelo menos eu achava que podia. Se houvesse um Madison Benson, ou um Madeline Benson, ou qualquer maldita garota Benson que já tenha morado nessa cidade, haveria algum tipo de evidência disso!

Pelo resto da manhã eu estava com alfinetes e agulhas esperando a biblioteca abrir. Infelizmente, procurei on-line por qualquer evidência de sua existência sem sucesso. Sem surpresa, havia numerosos Maddie Bensons, Madeline Bensons, Madison Bensons, Margaret Bensons, e outros para escolher, mas nenhum deles eu poderia ligar concretamente a mim ou a esta cidade. Frustrante

Frustrante, mas não totalmente inesperado. Quando conheci Maddie e moramos aqui, bem, foi em outro momento. A internet ainda não havia conquistado a Terra e todos os seus povos. Felizmente, eu não estava contando com isso. Eu estava confiante de que a biblioteca teria o que eu precisava. Se alguma vez fosse abrir.

Eu matei o tempo verificando meu email. Lisa, é claro, já respondeu ao meu e-mail da noite anterior. Ela achava que minha pintura era “linda, absolutamente deslumbrante, seu melhor trabalho ainda, um triunfo absoluto, e assim por diante”. Ela realmente disse “e assim por diante.” Se havia algo sobre Lisa Kandinsky que eu realmente admirava, era como deliberadamente transparente ela era sobre lisonja, elogios e schmoozing de todos os tipos. Não era que ela fosse insincera, até agora eu sabia disso. Ela não tinha medo de me dizer quando o que eu mostrei a ela era uma merda. Isso sempre me ajudou a admitir esse fato para mim mesmo.

Aguardando a aprovação de nossos benfeitores, que ela me assegurou que tínhamos, eu recebi instruções para enviar a pintura para ela usando um dos tubos de correspondência pré-endereçados. Isso foi tudo muito bem, e em algum nível, fiquei feliz em ouvir, mas minha mente estava em outro lugar. Fechei meu laptop e procurei outras maneiras de reduzir o tempo.

Algum tempo interminável depois, finalmente chegou a hora e eu saí pela porta. Eu não me lembrava de ter ficado tão animada em ir para a biblioteca, e eu ri do que eu era um nerd quando deslizei minha chave na ignição. Meu vizinho estava fora em seu quintal, novamente careca e regata. Eu poderia dizer que ele estava se perguntando o que eu poderia estar rindo comigo mesmo no meu carro, mas eu não me importei muito.

Simplificando, a biblioteca era um beco sem saída. Passei uma quantidade embaraçosa de tempo procurando a sala de leitura de microfichas antes de perceber que o formato estava obsoleto há décadas. Eu suponho que foi exatamente o tipo de coisa que você viu nos filmes, e foi a primeira coisa que pensei fazer. Os arquivos do jornal estavam disponíveis no computador e eu perdi algumas horas examinando-os.

A única coisa que aprendi de interesse remoto foi que o arquivo do jornal local era lamentavelmente incompleto. Eu rapidamente notei grandes lacunas no tempo perdido, provavelmente perdidas quando os arquivos realmente estavam em microfichas, roubados por vândalos, talvez. Quem sabe?

Desanimada, eu estava perto de desistir completamente e estava meio que andando para cima e para baixo nas fileiras, fingindo interesse nos livros nas prateleiras e considerando o meu próximo passo. Pensei que poderia pedir uma cópia de sua certidão de nascimento se ela fosse um irmão, mas imaginei que teria que dar A. Dê seu nome verdadeiro e B. Prova de minha relação com ela. Eu não pude fazer nada.

Por acaso, me deparei com uma opção que não havia considerado: anuários! A biblioteca tinha décadas deles da escola secundária local. Eu não fazia ideia de que as bibliotecas mantinham anuários arquivados, mas, evidentemente, eles faziam isso na seção de referência. Peguei todos os livros do ano em que pensei que ela poderia ter aparecido e os levei até a mesa vazia mais próxima.

Eu estava razoavelmente confiante de que Maddie estava em algum lugar nas proximidades de quatorze anos em minhas memórias, certamente com mais de doze anos e definitivamente não tão velha quanto dezoito anos. Só para estar no lado seguro, peguei os volumes que presumiam que sua idade fosse entre dez e vinte. Uma gama generosa para trabalhar.

Eu provavelmente estava na metade do volume que supunha que ela tinha quatorze anos, digitalizando foto a foto para encontrar uma que lembrava minhas memórias de Maddie antes de dar um tapa na minha testa o suficiente para captar olhares de lado de outros clientes da biblioteca. Os anuários tinham índices. Eu teria feito um detetive verdadeiramente terrível.

Folheei o verso do livro e fiz outra descoberta frustrante: metade do índice sumiu, previsivelmente incluindo a seção B. Eu teria murmurado palavrões ou batido com o punho na mesa, mas já estava dolorosamente consciente dos olhos ainda em mim. Outra verificação rápida do livro confirmou outra suspeita: várias páginas estavam faltando.

Não poderia ter sido uma coincidência. Talvez um vândalo nostálgico tivesse roubado uma página do anuário, mas quem teria roubado páginas do índice? Não fazia sentido algum, ou pelo menos não fazia sentido que eu pudesse ver. Se alguém não estava tentando esconder a existência de Maddie, então o que eles estavam fazendo?

Eu verifiquei os anuários anteriores e seguintes. O ano seguinte estava completo, o que não me surpreendeu de verdade. Esse foi o ano em que nos mudamos, é claro. Maddie não teria continuado a ir para a escola aqui depois que saíssemos. O anuário anterior estava faltando seu índice inteiro e eu quase joguei de lado, mas por algum impulso, eu folheei.

Não havia páginas perdidas que eu pudesse encontrar, mas havia vandalismo da mesma forma. Na página setenta e seis, terceira fileira para baixo e duas para a esquerda, alguà © m rabiscara a foto no esquecimento com um marcador de mágica. Um vazio negro irregular era tudo o que restava. Eu olhei para este pouco de censura improvisada por um bom tempo, ponderando o seu significado possível.

Isso não poderia ser uma coincidência. Não poderia ser. Maddie não era uma amiga imaginária, uma única criança inventada para lutar contra sua solidão. Ela era uma pessoa real e, por algum motivo, alguém estava tentando apagar qualquer prova que ela já existisse. O que aconteceu todos aqueles anos na escuridão quente e empoeirada? O que aconteceu com Maddie?

Era tudo tão frustrante, eu podia sentir a dor das lágrimas nos meus olhos. Depois de tudo isso, eu não estava mais perto de responder a nenhuma dessas perguntas. A única coisa que eu tinha certeza era que alguém estava escondendo alguma coisa. Deixando os livros sobre a mesa, me afastei para limpar a cabeça e usar o banheiro.

Quando voltei, apenas minha bexiga se sentiu melhor e decidi desistir da busca por um tempo. Quando juntei os livros, notei outra coisa: as páginas de autógrafos estavam preenchidas. Então, esses anuários foram doados por ex-alunos.

Tendo já perdido a esperança, folheei os autógrafos sem esperar encontrar algo de interessante. Mas eu fiz. Entre todos os desejos de grandes verões e gratidão pelas amizades, havia uma mensagem sem assinatura que parecia marcadamente menos envelhecida do que as outras. Eu olhei para o que deve ter sido sólido minutos enquanto um conflito irrompeu dentro da minha cabeça de aceitação impossível e negação obstinada. Aceitação vencida. Esta foi uma mensagem de Maddie, endereçada a mim. Que era impossível. Mas verdade.

A mensagem foi executada da seguinte maneira:

Eu sei que já estamos separados há muito tempo, mas seja paciente. Vejo você em breve, garoto.

Eu me joguei no meu trabalho depois disso. Nos vários dias seguintes, passei minhas horas de vigília pintando e planejando pinturas. Em dias ensolarados, embarquei em mais expedições de reconhecimento e não senti medo, em todos os outros dias estava enclausurada em meu estúdio, trabalhando até que minhas mãos não mais segurassem uma escova. Se eu tivesse sonhos, não me lembrava deles.

O único elemento positivo dessa estranha viagem foi o meu trabalho. Embora eu ainda não tivesse intenção de fazer a transição para uma carreira de paisagista, senti que estava produzindo aqui alguns dos melhores trabalhos da minha vida. Talvez pareça vaidoso dizer isso, mas não me importo. Eu nunca fui um por falsa modéstia mais do que por orgulho imerecido.

Estas imagens que eu criei de cenas pastorais estavam vivas com cor e movimento, vida e morte na estação de flutuação. As estruturas antigas rústicas não eram monumentos de decadência rural, eram estruturas no processo de recuperação por natureza. As emoções geradas eram de alegria, mesmo em tristeza.

Esqueci-me até de me sentir só no meu isolamento. Eu pensei que sentiria falta da cidade, da luz e do barulho, da atividade constante. De modo nenhum. Minhas interações limitadas com o mundo fora do meu estúdio eram, no mínimo, uma distração indesejada.

As pessoas aqui eram amigáveis, apesar de distantes. Eu esperei isso. Eles não eram hostis, pelo menos. Eu não fui tratado como um intruso, mais uma curiosidade. A palavra rapidamente se espalhou de meus esforços artísticos, como mencionei antes, e quase todo mundo tinha perguntas para mim. Eu rapidamente fiquei sem cartões de visita, embora eu esperasse que eles gerassem poucas vendas. Não era o que eu classificaria como uma comunidade de compra de arte. No lado positivo, recebi inúmeros leads e alguns deles até deram certo.

Lisa continuou a ser o meu único canal para o mundo exterior e, é claro, quase exclusivamente falamos de loja. Ela me assegurou que nossos benfeitores estavam mais satisfeitos com as pinturas que recebiam e estavam positivamente cheios de excitação para ver o que eu lhes enviaria em seguida. Acabei perdendo o medo da rejeição que normalmente se escondia sob a superfície dos meus pensamentos quando esses tempos chegavam.

É provavelmente por isso que me bateu tanto quando uma das minhas pinturas finalmente foi rejeitada. Eu estava me aproximando da minha segunda semana cheia de atividade furiosa quando aconteceu. Eu mal estava comendo, dormindo apenas quando a exaustão me reclamava, e tenho certeza de que isso contribuiu para o objeto de sua queixa.

Eu estava na metade da primeira camada de outra pintura quando meu laptop tocou uma chamada de Lisa. Fiz uma careta, mas só porque me ressenti da interrupção. Fiz uma pausa no Metric no meio de Satellite Mind e cliquei no ícone para aceitar sua ligação.

O rosto de Lisa apareceu com nuvens de tempestade quase visíveis pairando sobre seu penteado imaculado de prata.

“Lisa, como você está?” Eu disse, um pouco brilhante demais, como se eu fosse cego para seu humor claramente ruim.

“Bem, John”, ela respondeu: “Eu não sou muito boa, na verdade. Veja, acabei de desligar o telefone com nossos benfeitores mais generosos, e eles me arrancaram um novo idiota sobre sua peça mais recente. Gostaria de me explicar as mudanças que você fez com a prova que me enviou?

Fiquei estupefato e procurei em minha memória o último quadro que lhe enviei. Era outra pintura de celeiro com folhas de outono girando ao vento e grandes carvalhos velhos balançando no primeiro plano, meio que enquadrando o trabalho. Eu não fiz nenhuma alteração após a prova, quase nunca fiz.

“Lisa, vou ter que alegar ignorância aqui. O que muda?”

“Alegar ignorância?” Lisa zombou. Eu não conseguia me lembrar de nunca tê-la irritado assim. “Você está me dizendo que não se lembra de adicionar essa merda à pintura? Você vai se sentar lá e me dizer que isso não foi alguma brincadeira infantil que você jogou? John, eu sou seu agente e gerente há quase dez anos, e acho que posso diferenciar seu trabalho do de algum funcionário postal descontente, então não se faça de idiota comigo! ”

Agora eu estava começando a sentir minha própria raiva ao lado da confusão e eu disse a ela: “Lisa, eu não estou fodendo com você! Eu te disse que eu não mudei aquela maldita pintura e aguento isso. Eu realmente não sei do que você está falando. Sou um artista profissional, não sou … Ashton Kutcher ou algo assim, não estou te punindo nem a ninguém. Eu absolutamente não mudei essa pintura.

Lisa suspirou e disse: – Tudo bem, John. Me dê um segundo, mostrarei a foto que me enviaram.

Fiquei sentada em silêncio enquanto ela compunha o e-mail esperando que esse sapato estranho caísse. A raiva diminuiu rapidamente, como costumava acontecer comigo, e a confusão reinou mais uma vez. Em alguns instantes, recebi uma notificação do email dela. Não havia mensagem, claro, apenas um anexo. Eu abri.

A cor sumiu do meu rosto enquanto eu olhava para a imagem na tela. Mostrou que havia inegavelmente o meu trabalho, inegavelmente o quadro que enviei há alguns dias. Inegavelmente, a adição foi minha. Em pé no meio termo entre as árvores e o celeiro havia duas figuras, um menino e uma menina. Eu e Maddie. Maddie parecia estar rindo. Eu estava segurando um gato morto, sua cabeça desabou. No chão estava a pedra ensanguentada usada como arma do crime. Nós dois estávamos manchados com o sangue do animal.

“John, você está aí?” Lisa perguntou, quebrando minha fuga. Eu não tenho certeza de quanto tempo eu estava olhando para a imagem.

“Sim, Lisa, eu estou aqui”, eu disse a ela. “Eu sinto muito, eu realmente sou. Esse é definitivamente o meu trabalho, mas eu juro para você, não me lembro de acrescentar isso … essa coisa. É doentio.”

Lisa suspirou novamente, embora desta vez fosse um suspiro simpático. Sua raiva também estava diminuindo. “Você tem trabalhado muito duro, Johnny. Ninguém esperava que você fizesse todas essas pinturas no primeiro mês, você sabe.

“Sim, eu sei”, eu disse a ela, passando meus dedos pelo meu cabelo.

“Faça uma pausa, tudo bem? Você não parece tão bem, Johnny. Você precisa dormir um pouco, comer comida de verdade em você. Talvez encontre um brinquedo de menino, hein? Uma pequena aventura?

Eu ri e soou um pouco forçado. “Claro, Lis. Ouça, eu realmente sinto muito sobre isso. Espero que não estejam muito bravos.

“Ah, esqueça”, ela disse, “eu vou acalmar as coisas com os benfeitores. Esse é o meu trabalho, é o que eu sou bom, sabe? Agora, você vai fazer o que eu pedir?

“Sim”, eu disse a ela, “Tudo, exceto a parte de brinquedo de menino. Esses garotos do campo … não meu tipo, sabe? Eu prefiro um homem com mãos e cabelos sem calos que nunca viu um Super-Cut. ”

Lisa riu e eu sabia que as coisas estavam bem, pelo menos impedindo quaisquer outras “brincadeiras”.

“Tudo bem, Johnny. Eu falo com você em breve.”

Eu me despedi e fechei o Skype, desejando que meus próprios medos fossem tão aliviados quanto os dela. Aquela imagem terrível, duas crianças se divertindo com a morte de um animal, não era apenas uma imagem sangrenta. Foi outra lembrança. Essa foi a parte que achei verdadeiramente revoltante. Aconteceu. Eu fiz isso. Eu matei o gato. Aquele pobre animal.

Um pensamento me ocorreu e eu corri para a pilha de quadros acabados. Eu tinha alguns completados nos últimos dois dias de atividades furiosas que ainda não haviam sido submetidas para aprovação. Quando vi o que fiz, rasguei-os em pedaços. Todos os três foram desfigurados com uma lembrança.

A primeira era de um campo recém-lavrado abrigado por um manto de estrelas em brasa, uma imagem de paz, tranquilidade e ordem. Todos os três foram destruídos pela inclusão de duas figuras sombrias cavando uma cova rasa. O felino espancado jazia asperamente na terra a seus pés.

O segundo me adoeceu. Era uma imagem da própria morte, cometida dentro do próprio celeiro. A imagem original se concentrava nos grãos de poeira nos feixes de luz que se filtravam pelas ripas de madeira. Eu podia lembrar das horas que passei fazendo essa dança delicada, assim como uma tempestade de neve capturada em microcosmos. Eu não conseguia lembrar a imagem da violência apresentada em detalhes grotescos. Eu não conseguia me lembrar de fazer Maddie prender o gato na terra, o padrão complexo em sua pele destacado naqueles mesmos feixes de luz. Eu não conseguia lembrar de me render esmagando seu pequeno crânio com uma pedra. Mas tendo visto isso, eu pude me lembrar da ação em si. Eu olhei para minhas mãos e sabia que ia vomitar.

Passei vários minutos curvado sobre o vaso sanitário e esvaziando o pouco que tinha no estômago para expelir, seguido de soluços secos e soluços miseráveis. Como eu poderia fazer algo assim? Como eu pude fazer algo tão … tão horrível? Tão hediondo? Eu prefiro morrer a mim mesmo do que até mesmo ferir outro ser vivo, então como isso explica a alegria, a folia na minha expressão? Deus!

Finalmente, a curiosidade mórbida conquistou minha vergonha e repulsa. Eu tive que ver o que a pintura final revelou. O que mais poderia revelar? Que horror novo? Eu queria não saber.

Foi, por misericórdia, não outra imagem violenta, embora isso tenha atenuado pouco do horror que evocava. A imagem final, que eu inicialmente senti um grande orgulho, retratou um caminho de floresta serpenteando através de grama alta, acenando suavemente na brisa. A luz brincava sobre as folhas que caíam, e uma coruja adormecida podia ser vista aninhada no oco de uma árvore. Foi um verdadeiro milagre que eu tirei a foto antes de acordá-la. Apenas momentos depois ela saiu do esconderijo e se afastou, indignada com a minha intromissão.

Maddie e eu estávamos nessa pintura também, nós dois marchando pelo caminho em direção a um destino desconhecido. Maddie assumiu a liderança, olhando para mim com um sorriso deslumbrante, braços abertos e gesticulando para frente. Seus olhos brilhavam e cada linha de seu corpo falava de seu entusiasmo e antecipação palpável.

Eu não compartilhei sua excitação. Eu parecia doente com medo, o mesmo tipo de medo que sentia agora. Misturado com essa apreensão, no entanto, era uma espécie de antecipação sombria da minha. Eu estava quase orgulhoso da maneira como eu produzi essa mistura complexa de emoção. Nas minhas costas, segurei um objeto que brilhava como um heliógrafo na luz filtrada. Foi uma faca.

Isso não foi tudo. Essa não foi a pior parte. A pior parte foi que não estávamos sozinhos. Entre nós havia outra criança, ainda mais jovem que eu. Sua expressão era apenas de interesse e de excitação vicária. Ele não sabia. Ele não tinha ideia.

Nós íamos matar aquela criança.

Naquela noite, depois de finalmente cair em um sono profundo, eu tive um sonho final. Eu estava de volta ao celeiro novamente, a escuridão quente e poeirenta. A luz era fraca, quase inexistente. O sol estava se pondo, e quando finalmente afundou abaixo da linha das árvores eu estaria imerso na escuridão total.

Eu estava sozinho. Eu estava encharcado. Eu estava apavorada. Algo terrível aconteceu. Não tenho certeza do que era, só que precisava fugir. Se eu pudesse sair desse celeiro, poderia correr para casa para mamãe e papai. Eles saberiam o que fazer.

Não havia saída. Minha mente jovem crepitou com a estática do pânico incontrolável. O celeiro era um labirinto e eu era o experimento, o rato que precisava resolver o labirinto ou morrer. As paredes do labirinto eram feitas da massa enferrujada de máquinas mortas e arame farpado. Era o labirinto de Maddie. Ela me mostrou o labirinto, eu tinha viajado por seus corredores dezenas de vezes, mas sempre com ela para me guiar. Maddie não estava comigo. Maddie era o monstro no centro. Maddie era o Minotauro.

Ela me contou essa história uma vez, quando Maddie era minha irmã e minha amiga, antes de se tornar o monstro. Ela me contou sobre o mau e velho rei que selou o monstro onde ele não poderia escapar, e sobre o bravo herói que resolveu o labirinto e matou a fera. O herói se tornou o rei no final.

Às vezes ela contava a história de forma diferente. Às vezes o Minotauro era o herói e o herói era o monstro. Ele era um assassino que invadiu o labirinto que era o lar do Minotauro e o matou indefeso enquanto dormia. Nesta versão do conto, o velho rei e sua velha e malvada rainha eram a mamãe e o papai do Minotauro. Maddie estava sempre triste quando ela dizia dessa maneira.

O sol estava baixando. A escuridão estava chegando. O Minotauro estava chegando. Eu podia ouvi-lo atrás de mim, ouvir seus foles bestiais, ouvir seus cascos fendidos chutarem o chão poeirento. Eu tive que escapar do labirinto antes que ele pudesse me pegar, e o labirinto era a sua casa. Ele sabia o caminho.

Acima e abaixo, entre os dois, pouco a pouco, naveguei pelas terríveis reviravoltas. Mais de uma vez as pontas afiadas me pegaram, rasgaram minhas roupas e morderam minha carne. Eu não podia chorar. O Minotauro me ouviria.

Nada parecia familiar na crescente escuridão. As formas cresceram e pairaram sobre mim, como se também estivessem tentando impedir minha fuga. O labirinto parecia interminável, embora uma pequena parte de mim soubesse que não poderia ser assim. Era apenas um celeiro velho e cheio de lixo, não era?

Eu era jovem o suficiente para saber que as coisas eram diferentes na escuridão, a escuridão tinha um poder sobre os meninos. O armário cheio de brinquedos tornou-se um refúgio para as criaturas da noite, criaturas que esperariam o pé de um menino para se pendurar na beira da cama e atacar. Eu sempre suspeitei que esses monstros eram reais, não importa o que meus pais me dissessem, e agora eu sabia.

“Johnny, pare!” O Minotauro chorou. Eu não sabia dizer de onde, só sabia que estava tudo muito perto. Eu não respondi, não fiz nenhum som. Eu só tentei mais desesperadamente escapar de suas armadilhas e armadilhas, ignorando a mordida de máquinas afiadas enquanto elas batiam na minha tenra carne.

“Fale comigo, Johnny! Eu não quero que você se machuque! Está bem! Diga-me onde você está e vamos conversar, ok garoto?

Mentiras. O monstro estava tentando me enganar, isso é tudo. Eu estava fugindo e estava tentando me atrair para suas terríveis garras. Eu pensei que eu poderia ver uma linha de luz na escuridão. Foi a porta? Eu atravessei a escuridão, tentando desesperadamente escolher um marco familiar.

BATIDA! Algo caiu na escuridão atrás de mim, perto o suficiente para que eu pudesse sentir o chão tremer com o impacto. Eu não pude me controlar naquela vez, eu gritei. O monstro me ouviu.

“Johnny! Fique bem aí, tudo bem! Deixe-me explicar! O monstro ligou. Deus, estava perto. Mas a linha de luz também! Só que a linha estava desaparecendo e rápida.

Cortes e arranhões em todo o meu corpo cantavam de dor, e a umidade estava ficando pegajosa. A poeira se agarrou a mim e fez cócegas em minha garganta e seios. Eu tinha que sair agora, ou ficaria preso lá com o monstro para sempre. Eu podia ver um brilhante raio de luz brilhando através da escuridão. Não foi o sol poente. O monstro tinha uma lanterna. Se o feixe caísse sobre mim, eu acabaria.

Eu apalpei cegamente à frente, sentindo o volume frio do que eu pensava ser o trator enferrujado que bloqueava a porta e a minha fuga. Eu sabia, pelas minhas muitas expedições à luz do dia com Maddie, que havia muitas reviravoltas entre mim e a liberdade, mas não havia tempo. O raio tocou perigosamente perto da minha posição. Eu teria que rastejar por baixo.

Deixando cair no chão, tive que sufocar outro espirro da poeira que subiu com o meu impacto. Graças a Deus eu era pequeno o suficiente para me arrastar para baixo, embora eu temesse esse ato quase tanto quanto o terrível Minotauro que me perseguia. Muitas vezes assustamos ratos que vinham de baixo de tais máquinas, criaturas horríveis que assobiavam e olhavam para nós com olhos sem alma, indignados com a intrusão. Eu tive pesadelos às vezes sobre seus dentes amarelos irregulares.

“Johnny! Não vá! ”A besta gritou, desespero em sua voz. “Por favor, Johnny, podemos falar sobre isso!”

Eu não escutei. Sob o trator eu fui, e não me importo com as criaturas que podem se opor à minha presença. Ela parecia perto o suficiente para tocar. Quase lá. Quase…

“Aí está você!” A besta gritou, e eu poderia dizer pela luz que iluminou o trem de pouso decadente do trator que minha fuga tinha sido frustrada.

Uma mão segurou meu pé e eu gritei. Criaturas pequenas e agora insignificantes deslizaram na escuridão, rangendo sua indignação e não oferecendo pena pelo meu próprio infortúnio. Com o pouco espaço que tinha, lutei poderosamente contra as garras do grande e terrível Minotauro.

Eu não era um herói enviado para matar a besta, nem um assassino empenhado em assassinar a criatura miserável como ela estava desamparada. Eu era apenas uma criança, apenas uma criança assustada cujo único amigo era sua irmã. Sua irmã ele amava tão caro. Sua irmã ele temia. Tinha acabado. Por toda parte.

E então meu sapato escorregou do meu pé. Eu não podia contar o número de vezes que Maddie ou mamãe e papai me avisariam dos perigos do meu show eternamente desamarrado, mas dessa vez isso salvou minha vida. Abandonei o prêmio para o Minotauro e me arrastei para o ar livre.

“JOHNNY! PARE! ”O Minotauro gritou, mas eu não escutei. Eu atravessei a porta para a luz decrescente.

Antes de correr correndo para casa, olhei para mim mesmo. A umidade que me cobria estava bronzeada, mas eu sabia o que era. Foi sangue. Não meu sangue, mas o sangue do menino mesmo assim. Quando me recusei a fazer o que Maddie pediu, ela pegou a faca e fez isso sozinha. Ela agarrou aquele menino gritando pelo cabelo e cortou sua garganta com uma faca de açougueiro. E ela riu e riu e riu. Ela bebeu o sangue daquele menino e riu.

Eu corri, gritando pela noite.

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